Atlas


Atlas est le nom, dans la mythologie grecque, du géant qui tient la Terre et le ciel sur ses épaules. Fils de Jupiter et de Clémentine, Atlas est un titan qui a été condamné à porter la planète par Zeus.

Le terme a plusieurs usages aujourd’hui. Par extension du concept mythologique, l’atlas est le nom de la première vertèbre cervicale, qui est en contact direct avec l’os occipital et soutient immédiatement la tête. Une autre utilisation très fréquente des atlas est en référence à la collection de cartes (géographiques, historiques ou autres) qui sont rassemblées dans le même volume. Les atlas, selon leur contenu, peuvent être nationaux, régionaux ou universels. Par exemple : « Quand j’étais enfant, j’étais fasciné de regarder les cartes de l’atlas que mon grand-père avait dans sa bibliothèque », « Je vais à la bibliothèque pour chercher un atlas : je dois consulter une carte de l’Empire romain », « Michael essaie de trouver le village où nous irons en vacances dans l’atlas ». La notion d’atlas est courante en astronomie. C’est le nom donné à une famille de fusées américaines, une lune sur la planète Saturne et un observatoire spatial de la NASA à l’étude. Le club Atlas de Gualadajara est une équipe mexicaine de football qui participe au tournoi de première division.

Il est devenu champion en 1950-1951 et a remporté plusieurs éditions de la Copa Mexico. Charles Atlas (1892-1972), enfin, était un culturiste qui a inventé une méthode populaire de culturisme qui porte son nom. De l’impression à Google Maps Jusqu’au début des années 1990, le mot atlas était associé aux livres imprimés, avec un compagnon parfait à une encyclopédie, avec un grand volume qui éblouissait ses lecteurs avec ses impressionnantes cartes en couleurs pleines d’informations intéressantes et inhabituelles provenant du monde entier. Pour ceux qui n’en avaient pas à la maison, il y avait les bibliothèques ; les plus chanceux, par contre, ont sûrement réservé une place spéciale sur leurs étagères pour cette source mondiale de connaissances. Avec l’avènement de l’Encyclopédie Encarta de Microsoft, l’utilisation des livres de référence en format physique diminuait progressivement, et son Atlas mondial laissait des millions d’utilisateurs sans voix à la possibilité de manipuler librement un globe numérique, de rechercher intuitivement le point sur la carte qu’ils voulaient explorer et, une fois trouvé, de l’approcher, en regardant avec l’étonnement typique de l’ère pré-smartphone comment une carte planisphère s’est progressivement transformée en une carte locale.

Tout comme l’immense popularité de Wikipedia a aidé le public à se désintéresser d’Encarta jusqu’à ce que Microsoft l’abandonne, l’omniprésent Google Maps est devenu une sorte d’atlas qu’un grand pourcentage de la population mondiale consulte quotidiennement dans le cadre de ses tâches virtuelles. Cependant, ce n’est qu’en mars 2014 que Google a officiellement transformé ce puissant service en atlas. L’atlas Google Maps permet aux utilisateurs d’appliquer des couches aux cartes pour étudier les statistiques démographiques, l’évolution des températures mondiales sur une période de temps, les cartes historiques des différentes villes et les conséquences de la déforestation. Tout cela, accompagné de descriptions et de la possibilité d’acquérir des copies en format physique des différentes cartes.

Parmi les entreprises qui collaborent à ce projet, il n’y a personne d’autre que National Geographic. Même pour de nombreux défenseurs de la littérature traditionnelle, imprimée sur papier et protégée par des couvertures solides et tangibles, il est fascinant de voir une capture animée de la Terre la nuit, avec les lumières vacillantes de ses villes, ou une carte de Tokyo au XVIIe siècle pour la comparer au présent.

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